Puerta de Tierra-San Juan

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Leopoldo Francisco Fleming Burguillo 

Por Bibiana Hernández

Leopoldo Francisco Fleming Burguillo es un percusionista, compositor, arreglista y director musical. Nació el 16 de septiembre de 1939, "por partera", en el apartamento Q-7, del histórico complejo residencial El Falansterio, en Puerta de Tierra, San Juan.

Por décadas ha sido figura importante de la escena musical neoyorquina e internacional. Uno de los mejores recuerdos que guarda el maestro Leopoldo es el haber sido el conguero y percusionista de Miriam Makeba en su famosa canción “Pata Pata”.

La personalidad multifacética de Leopoldo se debe a sus raíces afro-taínas que le permiten dominar los ritmos caribeños, brasileños, africanos, el funk, el R&B, el góspel, los spirituals y, sobre todo, el jazz. Su ejecución es sorpresiva y sofisticada a la vez porque explora ritmos y estilos auténticos y los combina con su sentimiento musical personal para crear o interpretar melodías cálidas, intensas y hermosas. 

Leopoldo ha trabajado en festivales, presentaciones, cine, teatro y grabaciones por todo el mundo, con su propio grupo, o unido a más de cuarenta artistas o agrupaciones, entre ellos Miriam Makeba, Nina Simone, Harry Belafonte y Eartha Kitt. Algunas de las colaboraciones de Leopoldo Fleming fueron con Lonnie Liston Smith And The Cosmic Echoes en el año 1975 con el sencillo Expansions; Various en el año 1996 con el sencillo Take Yo' Praise; Archie Shepp en el año 1999 con el sencillo Limbuke. En el 2006 se integran Jim Pepper, Amina Claudine Myers, Anthony Cox y Leopoldo Fleming y lanzan el álbum Afro-Indians Blues, grabado en los estudios de PAO Records. Su último álbum, Trato Común ‎(CD, Album) bajo el sello Alessa Records, salió al el mercado en el año 2012. Actualmente es el fundador, director y figura principal de la famosa agrupación Leopoldo Fleming and the Caribbean Jazz Band, integrada por Warren Smith – vibráfono, tambores; Edith Lettner – saxofón, alto y soprano; Alex Blake – bajo;  y Leopoldo F. Fleming – percusión.

Es padre de tres hijos y una hija, tiene cinco nietos y una bisnieta, y su hijo Lenny (Lenard) sigue sus pasos como músico. Pero por encima de toda una vida de éxito, Leopoldo nunca olvida su humilde infancia. Los padres de Leopoldo fueron el músico santomeño Leopoldo Alejandro Fleming Agar, y doña Asunción Burguillo, puertorriqueña y ama de casa. Su padre era mecánico de camiones y a la vez integrante en varias orquestas como percusionista.

Como él mismo indica con orgullo y a la vez con sencillez, su familia fue una de las primeras en vivir en el Falansterio de Puerta de Tierra. Y aunque era muy pequeño todavía, Leopoldo recuerda muy bien que en la cocina de cada apartamento había un medidor de gas domiciliario, al que se le echaba una moneda de diez centavos por una ranura y luego se le giraba una llave para que fluyera el gas a la estufa durante un mes. A los cinco años su familia se mudó al aledaño Residencial San Antonio. El cambio de ambiente fue substancial y llegó a observar como cocinaban con un fogón y leña. También recuerda el Colmado Pérez (luego Supermercado El Dique y actualmente Colmado Salazar) de la calle San Agustín, al que su abuelita doña Flora lo enviaba para que le trajera los mandados. 

El maestro Fleming afirma que su amor por la música se lo debe a que veía y escuchaba a su padre cuando tocaba en el Escambrón Beach Club del barrio, con Las Soustache, el grupo Mayarí, la Orquesta Alma Juvenil o la Alfarona X. Y aunque su familia se fue a Estados Unidos siendo él un niño, Leopoldo indica que nunca dejará de amar a Puerto Rico, ni de recordar a Puerta de Tierra y al Falansterio.

Miriam Makeba -Pata Pata. En las congas, Leopoldo Fleming