Ray Santana

 

Por Francisco Cruz Quijano Por Nick Acosta Romero

La Obra de Ray Santana 1943-1952

Nacido en Vega Alta, ya a los 12 años residía con sus familiares en la parada quince, foco del boxeo naciente. Allí conoció a los que hoy son sus compañeros en la gestión noble de "La Casa del Boxeador", Sixto Escobar y Pedro Montañez. Los tres se daban cita en el estadio "Victory Garden" ya en funciones. Mozalbetes aún seguían ávidamente todo aquello relacionado con el boxeo. Hablaban con los combatientes, le hacían muchas preguntas, practicaban los estilos, seguían sus consejos. Entusiasmados los tres se iniciaron en el
boxeo aficionado. Enterados de que el deportista don Eduardo Larroca, amante del boxeo; tenía un gimnasio en el patio de su casa donde hacían su entrenamiento aquellos formidables púgiles filipinos que nos visitaron en la Época de Oro de nuestro boxeo, Jorge Mesina, Cornelio Cordero, Lope Tenorio y Tappining, allá fueron los tres pequeños mosqueteros. Sixto simpatizó con Lope Tenorio quien lo acogió bajo su protección enseñándole en todas sus fases todo aquello de deporte. Esa escuela le valió al Campeoncito de Barceloneta en el futuro, conocimientos que lo llevaron a conquistar el Campeonato Mundial del Peso Gallo.

La carrera del ex-boxeador y ex-promotor
comienza en el 1930. Enganchó los guantes y se dedicó a ayudar muchachos deseosos abrirse paso. Entrenó más tarde jóvenes, contándose entre ellos a Pablo Crispín Kid Loyola, Kid Guinche y Cheo Torres, ayudando también a sus primeros pasos a Francisco Colón García. Ya con experiencia suficiente en el 1943 se inicia como promotor de boxeo.

Después de regresar a los Estados Unidos con el equipo de Guantes Dorados que participó ese año en las competencias del Madison Square Carden." Así nos narra Francisco Cruz Quijano, como Ray Santana se inició como promotor. El primer programa es presentado en 1943. En su estelar Max
Morales, el Gallito de Quintana empata frente a Kid Guinche en el Parque Sixto Escobar. Y en el Sixto Escobar continúa Ray presentando programas boxísticos hasta 1952.

Bajo su promotaje pelearon en el viejo parque "Sixto Escobar" boxeadores de renombre tanto nativos como extranjeros. Max Morales, Charlie Hahn Jr., Kid Guinche, Juan Evangelista Venegas, Francisco Colón García, Cheo Torres Aponte, José "Lago" Fogonero, Pedro Cobé, Joe Palmeres, José E. Ángulo, Harry Wills, Jr., William Hernández, Kid Loyola, Rafael Rosado, Domingo de Jesús, Francisco Marrero Ceballos, José Francisco Ramos, Miguel Rosa Berrios y otros puertorriqueños de valía. Entre los
extranjeros que trajo estaban El Torito de San Carlos, José Quesada, Kid Dinamita, Kid Tunerito, Kid Barque-rito, Baby Coullimber y Diego Sosa.


1952 EL RETIRO DE RAY SANTANA
A pesar de toda esa página brillante como
promotor, Ray Santana no gozó de la alegría de saber que se mantendría, conómicamente, promoteando encuentros. Dificultades por dondequiera le salían al paso. Problemas para conseguir el arrendamiento del parque "Sixto Escobar". Se le exigía primero tener el permiso de uso del parque antes de darle aprobación al programa que sometía. La invasión de "colones" POR LAS VERJAS restaban medios económicos para seguir. Los altos arbitrios, así como las pocas facilidades que brindaban tanto el estadio como el gobierno, obligaron al soñador del boxeo a retirarse.

Las lluvias se convirtieron en el enemigo número uno de Ray. La asistencia bajaba. Pero Ray celebraba sus peleas y en los programas siempre ponía la siguiente nota: "El programa se celebrará aunque llueva, truene o venteé" Ese quijotismo le valió que el compañero y amigo Rafael Pont Flores lo llamara "Rain Santana".
Hasta el 1969 estuvo pagando las deudas
que contrajo. Presentó peleas en Bayamón y Ponce con el mismo resultado.

Decepcionado se retiró como promotor pero no como amante del deporte por el que había vivido toda su vida.
Ray Santana fue fundador de la Casa del
Boxeador que originalmente estuvo ubicada en Cayey y ahora esta en Santurce. La inauguración del local tuvo lugar el 14 de enero de 1973.

Álbum de oro del boxeo puertorriqueño
Francisco Cruz Quijano/ "La Casa del
Boxeador" 1972.
Francisco Cruz Quijano/Revista Hit ed 1973.

Vanguardista del pugilismo.

Oriundo del pueblo de los ñangotaos, donde nació el 7 de noviembre de 1911, Ray Santana se estableció en Puerta de Tierra a mediados de la década del 1930. A la sazón y para entonces él operaba un taller de hojalatería y pintura en la calle San Juan Bautista, justamente al lado del Hotel Hemisferio y la casa donde se crió Raphy Leavitt, famoso músico puertaterrence. Al finalizar la segunda guerra mundial, la cual motivó en la Isla un receso en el boxeo profesional, Ray se dedicó a levantar dicho deporte.

Cerrados el gimnasio Victory Garden en la
parada 15 de Santurce y el San Juan Stadium de Puerta de Tierra, solicitó y obtuvo el uso del Parque Sixto Escobar. Siendo un empresario humilde y de escasos recursos, motivó y convenció a los boxeadores de la época (los que quedaban) a pelear a base de un porcentaje de la taquilla. Los diarios El Mundo y El Imparcial le brindaron su apoyo. No fue fácil la reorganización.

Se comenzó celebrando carteles módicos
con el talento incipiente que descubría. Poco a poco se fueron desarrollando estrellas que dieron lustre al país. Max Morales, William Hernández, Juan Evangelista Venegas, Miguel Rosa Berríos (el Diablillo Rojo), Francisco Colón García, Harry Wills Jr., Juan Ríos Fuentes, Kid Winche, Joe Palmares, Frank Navedo y muchas otras estrellas que por falta de espacio no menciono.


Enero 14 1973 — Inauguración Local Directiva Casa del Boxeador, Inc.

Sentados izq. a derecha Julio Malavé, Ray Santana (pres), Víctor Gratacos, Sixto Escobar, Pedro Montañes. De pie mismo orden: Esteban Vega Soto, Tato Durán, Cheo Aponte, Tomás R. Libran, Jorge Aponte, José Malavez, José Ángulo.

Trajo a la isla boxeadores extranjeros de alta
valía. De Santo Domingo, Kid Dinamita, Kid
Jigüerito, Ramón Pichardo. De Cuba, Mario
Raúl Ochoa, Chocolate II, Baby Coullimber y
otros. En una aventura incierta, se asoció con Luisín Rosario, prestigioso escritor deportivo de la época, y trajeron a Diego Sosa (el Tigre del Cerro) quien combatió contra nuestro Francisco (Coloncito) Colón García, y protagonizaron una de las más fieras batallas celebradas en la Isla. Presentó además, a Joe Basora, quien se fajó con Holman Williams y Bert Lytel, dos de los mejores pesos medianos del mundo.

Su sueño fue poner a Puerto Rico en un plano de la elite boxística, presentando peleas de título mundial, pero las bolsas a asegurar eran prohibitivas. Puerto Rico le debe mucho a Ray Santana, el humilde hojalatero que se echó a sus espaldas el boxeo profesional y lo revivió, escribiendo páginas gloriosas en esta islita que para aquel entonces, no era mencionada mundialmente en las lides boxísticas.

A mediados de la década del '50, un golpe de suerte favoreció a la esposa de Ray, la Sra. Victoria Ayala (Toya) de Santana. Lograron entonces comprar una propiedad en la Parada 6 de la calle San Agustín y construyeron, en el lugar donde antes estuvo una casa de madera, un edificio de apartamentos para alquiler de dos plantas, estableciendo allí mismo su hogar.


A la izq. Ray Santana y su esposa Toya,  en la extrema derecha el actor Orvil Miller. Foto/Valentín (Pipo) Rodríguez. 1992

El 13 de mayo de 1992, se celebró en Puerta
de Tierra una emotiva cartelera de boxeo aficionado en homenaje a dos de sus más queridas figuras relacionadas al pugilismo; Ray Santana y Francisco Colon García, 'Coloncito'. Como invitados especiales
estuvieron el ex campeón junior mediano,
Carlos Santos y la educadora Gladys Nieves, actuando como anfitrión el cantante y actor Orvil Miller.(1)

RAY Santana falleció el miércoles 11 de marzo de 1998. Fue sepultado en el Cementerio Puerto Rico Memorial.

(1) El Nuevo Día/ 13 de marzo de 1998